Hidrocarburos en la vida cotidiana

Identificar el hidrocarburo

Un hidrocarburo es una molécula cuya estructura incluye únicamente átomos de hidrógeno y carbono. Sin embargo, los hidrocarburos (una vez combinados) también forman enlaces con otros átomos para crear compuestos orgánicos.
La presencia de carbono es necesaria para que un compuesto se clasifique como orgánico en todos los casos, excepto en unos pocos, pero la presencia de un hidrocarburo añade aún más base para que se considere orgánico, ya que hay unos pocos compuestos inorgánicos que sí contienen carbono pero no hidrógeno.
La presencia de un hidrocarburo en un compuesto orgánico significa que los enlaces entre los átomos serán especialmente fuertes, a diferencia de los enlaces en los compuestos inorgánicos y en los compuestos orgánicos que contienen un átomo de carbono.
Gas natural y combustibles – Muchas de las fuentes naturales de combustible que utilizamos son hidrocarburos. Compuestos como el metano, el butano, el propano y el hexano son hidrocarburos. Sus fórmulas químicas están formadas únicamente por átomos de carbono e hidrógeno, en diversas proporciones y configuraciones químicas.
Plásticos – Muchos de los plásticos que utilizamos en la vida cotidiana y en la industria están hechos de largas cadenas de monómeros, formados a partir de productos petroquímicos. Estos productos petroquímicos son simplemente hidrocarburos de diferentes composiciones químicas.

Posibles impactos de los hidrocarburos en el medio ambiente

Un hidrocarburo es un compuesto orgánico formado únicamente por átomos de hidrógeno y carbono. Son híbridos del grupo 14, lo que significa que contienen hidrógeno, así como átomos del grupo del carbono 14; carbono, silicio, germanio, estaño y plomo. El carbono tiene 4 electrones, lo que significa que tiene que hacer exactamente 4 enlaces para ser estable. Otro tipo de hidrocarburos son los hidrocarburos aromáticos, que incluyen alcanos, cicloalcanos y compuestos basados en alquinos. Los hidrocarburos pueden formar compuestos más complejos, como el ciclohexano, uniéndose a sí mismos. Esto se conoce como catenación.
Casi todos los hidrocarburos se encuentran de forma natural en los crudos, como el petróleo y el gas natural. Como el petróleo crudo está formado por materia orgánica descompuesta, es abundante en átomos de hidrógeno y carbono. También están presentes en diferentes árboles y plantas, y forman un pigmento natural llamado caroteno, que se encuentra en las zanahorias y en las hojas verdes. La mayor parte del caucho crudo natural, el 98%, está compuesto por un polímero de hidrocarburo; éste se forma cuando se forma una molécula en forma de cadena, compuesta por muchas unidades unidas entre sí.

Ejemplo de productos de hidrocarburos

Los líquidos de hidrocarburos gaseosos (HGL) son productos versátiles que se utilizan en todos los sectores de uso final: residencial, comercial, industrial (fabricación y agricultura), transporte y energía eléctrica. Las composiciones químicas de los productos de pureza HGL (corrientes HGL con un mínimo del 90% de un tipo de HGL) son similares, pero sus usos varían.
La mayor parte del propano consumido en Estados Unidos se utiliza como combustible, generalmente en zonas donde el suministro de gas natural es limitado o no está disponible. Este uso es muy estacional, y el mayor consumo se produce en los meses de otoño e invierno. El propano vendido como combustible para el mercado de consumo se define generalmente como HD-5, que contiene un mínimo del 90% de propano en volumen, con pequeñas cantidades de otros gases hidrocarburos. El HD-10, que contiene hasta un 10% de propileno, es la norma aceptada para el propano en California.
El propano se presenta de forma natural como gas, pero puede ser presurizado y/o enfriado hasta convertirse en líquido. Como el propano es 270 veces más compacto como líquido que como gas, se transporta y almacena en estado líquido. El propano vuelve a ser un gas cuando se abre una válvula para liberarlo de su contenedor presurizado. Al volver a la presión atmosférica, el propano se convierte en gas para poder ser quemado en estufas y calentadores.

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Como su nombre indica, los hidrocarburos son un compuesto químico formado únicamente por átomos de hidrógeno y carbono. Aunque pueda parecer que están confinados a un entorno de laboratorio muy alejado de nuestra vida cotidiana, en realidad se encuentran en una serie de productos domésticos comunes que muchos de nosotros utilizamos a diario. He aquí un rápido resumen de ocho artículos que quizá no sabías que contienen hidrocarburos.
¿Sabías que la pastilla que te tomas para quitarte el dolor de cabeza, la inflamación o la fiebre está hecha de benceno? El benceno es un hidrocarburo que se encuentra en el petróleo, que luego se convierte en fenol, antes de transformarse en ácido salicílico y finalmente en ácido acetilsalicílico o ASA, más conocido como aspirina.
¿Se ha preguntado alguna vez por qué los quesos, las frutas y las verduras tienen a veces una superficie cerosa? Es porque la cera de parafina -un sólido blando e incoloro formado por moléculas de hidrocarburos- se utiliza para recubrir estos productos alimenticios para evitar resultados indeseados durante la preparación y el tránsito. De hecho, las técnicas avanzadas de análisis de alimentos revelan que la parafina también se utiliza como base de los chicles.

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